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Mundo Animal

3 de Junio de 2022

El extraño fósil hallado en China que resolvería el misterio sobre el origen del largo cuello de las jirafas

Un grupo de investigadores concluyó que las jirafas desarrollaron su largo cuello tras pelear con cabezazos para asentar su predominio sexual, y no necesariamente para alcanzar las hojas de árboles más altos.

Por Deutsche Welle

El hallazgo de un misterioso fósil ha ayudado a revelar que un antepasado de la jirafa desarrolló un cuello largo a base de cabezazos, para defender su posición y su dominio sobre las hembras, según un nuevo estudio publicado este viernes 3 de junio en la revista Science.

El descubrimiento de un fósil completo de jiráfido, dotado de un verdadero casco craneal, ha aportado nuevas respuestas a la evolución de ese mamífero, el más alto del actual reino animal terrestre.

El Discokeryx xiezhi es el nombre de la nueva especie descubierta de la familia de los jiráfidos que vivió hace 17 millones de años, y no era mucho más alto que un gran cérvido actual.

Peleaban con cabezazos

El estudio de los huesos encontrados en el norte de China ha revelado un espeso disco óseo en la parte superior del cráneo, y un cuello dotado de formidables vértebras cervicales, que le permitían encajar violentos choques frontales, según el paleontólogo Shi-Qi Wang, de la Academia de Ciencias china, autor del artículo.

Esta morfología “estaba probablemente adaptada para comportamientos de combate, mediante cabezazos entre machos”, creen los investigadores. Ese comportamiento es equiparable a los actuales combates “de las jirafas macho con su cuello”.

Primero las luchas, luego la comida

Las actuales jirafas macho se pelean lanzando con todas su fuerzas su cabeza, equipada con pequeños cuernos, contra el adversario. Durante mucho tiempo, los paleonteólogos defendieron la idea de que el cuello largo fue una evolución necesaria para alcanzar las hojas de los árboles.

Sin embargo, la teoría de un origen relacionado con la necesidad de asentar su predominio sexual es más reciente y discutida. El estudio de Shi-Qi Wang y de sus colegas aporta una pieza más a esta teoría: primero fueron las luchas las que provocaron ese crecimiento del cuello, y luego eso acabó beneficiando su forma de comer.

“Es un ejemplo perfecto de ‘exaptación’, es decir un órgano que concede una ventaja que luego pasa a ser útil para otro objetivo”, explicó Grégoire Metais, un paleontólogo del Museo de Historia Natural de París.

La competición sexual fue uno de los “motores de la evolución”

Los predecesores de las actuales jirafas se lanzaron a una “carrera” evolutiva para lograr un cuello largo y reforzado. Eso “demuestra una vez más que la competición sexual es uno de los motores de la evolución, que conduce a innovaciones morfológicas que pueden ser utilizadas para otros fines”, agregaron los expertos.

Sin embargo, el Discokeryx xiezhi no evolucionó lo suficiente, a diferencia de las dos especies de jiráfidos aún existentes, la jirafa y el okapi.

Los expertos creen simplemente que el Discokeryx xiezhi vivió en una época del Mioceno en la que el planeta experimentó un cambio climático con temperaturas inusualmente suaves, lo que le permitió seguir rumiando hierbas y hojas de árboles no excesivamente altas.

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